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    Winamp興衰史:當年裝機必備的mp3播放器如何自毀


      (很多人對Winamp情有獨鐘)

      對當下的人來講,說到聽音樂,許多人會想到在音樂app上編輯歌單,然后在戶外隨時隨地地享受心愛的歌曲。蘋果用戶或許還會使用iTunes和Apple Music。但在移動互聯網到來之前,人們用另一種方式享受音樂。在MP3時代,有一款名叫Winamp的“裝機必備”軟件。經歷了風靡與落寞,當這款軟件在2013年11月宣布關閉服務,科技媒體感嘆這是一個時代的終結。

      MP3是一代人的音樂回憶,如今人們已很難想象在高品質壓縮音樂出現之前是什么情形。但是,曾有那么一段時間,即便MP3格式已經成為主流,管理、翻錄和回放個人音樂收藏仍然是繁瑣和令人沮喪的體驗。

      直到1997年4月21日Winamp這款軟件誕生了。這是第一款可自定義皮膚的MP3播放器,軟件啟動時那句“Winamp, it really whips the llama's ass!”堪稱后來酷狗等一眾音樂軟件口號廣告的鼻祖。在上世紀90年代末,Winamp是音樂愛好者必備軟件。軟件推出后一夜成名,原本默默無聞的開發公司的價值也水漲船高。1999年6月,Nullsoft被美國電信巨頭AOL以8000萬-1億美元的價格收購,成為AOL旗下子公司。然而后來事實證明,Winamp的創新也在嫁入豪門的那一刻不復存在了。



      (隨著Winamp播放器的流行,“Winamp, it really whips the llama's ass!”成為全世界音樂愛好者耳熟能詳的洗腦魔句。這句話直譯成中文為“Winamp,狠狠抽打美洲駝的屁股!”原意不詳。有外國網友解釋稱Winamp開發者是典型的書呆子程序員,90年代的美國程序員會用“llama”譏諷他們看不順眼的人。需要注意的是,后來美洲駝也成為Winamp發行公司Nullsoft的吉祥物。)

      2012年Winamp低調迎來15周年紀念,本應喜慶的日子祝賀聲寥寥無幾。好像互聯網早已遺忘了那句曾給無數人帶來欣喜的怪異口號,人們也不再記得軟件背后的那家公司本有希望變革數字音樂產業。這么說并非夸張。Winamp高開低走,因管理不善而錯失了時機。后來喬布斯帶領蘋果完成了本可以由Nullsoft完成的事。

      “如果沒有AOL收購后的不當管理,Winamp完全有可能站到如今iTunes的位置上?!盬inamp的第一任總經理、也是第一個雇員Rob Lord說。

      Nullsoft不甘淪為平庸的軟件公司,創始人的年輕氣盛與AOL老成守舊的風格迥異,為日后的沖突埋下矛盾的種子。在被收購1年后,Nullsoft創始人賈斯汀·弗蘭克爾(Justin Frankel)發布Gnutella并將之開源。這是一個功能精巧易用的文件共享軟件,一時間成為人們在網上獲取盜版音樂的利器,這讓背后出資的AOL大為惱火。



      (弗蘭克爾在不同年齡段,畫風迥異的兩張照片)

      2004年初,滾石雜志將Nullsoft創始人稱為“世上最危險的極客”,然而這樣的人并不適合AOL。果不其然,Frankel在同年辭職。他在自己網站上表達初衷:“對我而言,編程是一種表達自我的形式,而公司卻對它多有牽制。我個人對這無法接受,因此我只能離開?!彪S后這段文字又被刪除。

      Winamp的更新并未停止:2010年,AOL將它帶到了時下興起的安卓手機平臺,并在2011年發布了Mac版本。Winamp為AOL賺了不少錢,有前Winamp雇員透露該項目在2012年仍能創造600萬美元的年收入。盡管MP3式微加上競品頻出,但Winamp在全球范圍仍有數百萬用戶,大部分用戶來自美國以外的地區。

      有關Winamp這款一傳奇軟件的歷史——無論好壞——都已被從官網上移除。曾經潛力無限的軟件是如何浪費才華和錯失機遇呢,下文一一道來。



      (AOL在2010年推出安卓版Winamp)

      快速崛起

      如同大多數軟件誕生的緣由一樣,Winamp是原作者為了解決自己的一個痛點而編寫的。20年前壓縮音樂格式剛剛進入主流,播放和管理起來很不方便。

      開發MP3格式標準的德國科學家在1994年7月發布第一個編碼器,三年過去,市面上竟然找不到一款真正好用的播放軟件。于是弗蘭克決定自己寫一個?!癢inamp提供了一種在電腦上簡便愉快聽MP3的方式。它并非第一個MP3播放器,但之前的同類軟件對我而言太難用了?!彼f。

      早在Winamp誕生之前,市面上已有的音樂播放軟件難堪大用。無論是微軟的Windows Media Player或是軟件大廠的RealPlayer用起來都像是一場折磨。這些軟件體積臃腫,功能卻乏善可陳。不支持播放列表,更別說視覺效果和自定義皮膚了。

      Winamp在1997年4月21日正式發布,軟件全稱“Windows Advanced Multimedia Products”(Windows高級多媒體產品)。當弗蘭克在第二年成立Nullsoft時,Winamp同時提供免費版和10美元付費版,注意兩個版本功能上無任何差異。既然有便宜可占,還會有人花錢買嗎?

      事實證明,不僅有人愿意誠實花錢,還讓開發者賺了個盆滿缽滿?!霸诒籄OL收購之前,不停收到10美元的支票,每月能賺10萬美元?!惫究偨浝鞷ob Lord說。

      Lord同樣是一位創意無限的青年才俊,他在大學期間和別人共同創辦了Internet Underground Music Archive,這是全球首個正版在線音樂庫,被認為是開創了在線音樂革命的先河。Rob Lord現今為自己的創業公司Sherpa.io工作,公司總部位于舊金山,與Twitter等科技公司相距不遠。

      Lord與Nullsoft的故事始于1999年5月。

      “我的頭銜是在線策略的主管,雖然我都不知道這是什么意思。除了編寫程序本身,還有很多戰略和戰術決策。賈斯汀負責編程,只有他擁有權限訪問源代碼。我從商業角度審視產品,使網站盈利?!?/p>

      如何讓公司賺錢也是Lord的工作內容。就像上世紀90年代的創業公司一樣,這涉及廣告推廣,有時候還包括與其他創業公司進行合作。Lord在將近30歲時從加州老家搬到亞利桑那塞多納小鎮,加入弗蘭克爾的團隊。當時18歲的弗蘭克爾還與父母住一起。弗蘭克爾的父親老弗蘭克也加入兒子的公司,擔任法律顧問和首席財務官。

      塞多納小鎮本地人口僅有一萬多人,每年卻吸引數以百萬計的游客。塞多納以其砂石在日出日落時的橘紅色光芒聞名,吸引了許多徒步旅行與自行車騎行愛好者,同時也是靈修勝地。



      (塞多納吸引觀光客的一個重要原因是,據傳這里是整個地球的靈氣能量中心。這個說法被傳的神乎其神,很多歐美靈修者相信這個小鎮有神奇的靈感能量旋渦存在,塞多納因此稱為美國最具靈氣的圣地。)

      Nullsoft我行我素的風格與塞多納獨特的地理風貌不無關系。Lord回憶若在信息不充足時做決定,弗蘭克爾會表現出一種謀事在人,成事在天的態度。他相信凡事自有安排。



      (年僅30歲的Lord加入弗蘭克爾,成為Nullsoft第一位雇員。)

      待價而沽

      Winamp推出之后迅速征服了所有人。在Lord加入Nullsoft之后的頭兩年中,Winamp用戶數量從1500萬飆升到了6000萬,收購要約亦隨之而來。

      對方很少直接表示要收購,而是試探性地問:“你們未來有何計劃?”不久Nullsoft估值被炒到接近1億美元,這是一個很難拒絕的收購價。

      1999年6月,Nullsoft與Spinner一同被AOL以4億美元的總價編入旗下。Spinner是加州一家流媒體播放器創業公司。創始人小弗蘭克爾收到價值近6000萬美元的AOL股票,他的父親老弗蘭克爾也收到價值約1500萬美元的股票。

      AOL將Nullsoft和Spinner整合為一個部門,Nullsoft成員搬到Spinner由車庫改造而成的辦公地點。交易各方都期待接下來會發生什么大事情。當時所有人都認為,AOL會在音樂產業上大干一番,說不定能打造出下一像MTV那樣流行的事物。Spinner已經建立了成型的服務,擁有經驗豐富的管理團隊。同時Winamp又憑借優質軟件聚攏著大量用戶。

      收購之初,Nullsoft和Spinner都不知道自己是和對方一起被“打包收購”。兩個品牌的文化不同,為日后不和埋下伏筆。

      起初,Winamp繼續著良好的態勢。他們網站每個月收獲數億的點擊率,光靠投放廣告,就已經能夠帶來十分可觀的收入。

      好景不長,問題很快顯現。

      文化沖突

      前員工透露,Spinner和Nullsoft企業文化之間存在很深的鴻溝。更糟糕的是,兩家公司同步被收購,有時候弄不清權責歸屬。Nullsoft在被收購時只有四個成員,來到Spinner地盤一時不適,竟支了一張篷布將自己同對方隔開。

      有了大把資金,Nullsoft由Lord和弗蘭克爾掌舵,并監督并購后的招聘工作。Chamath Palihapitiya在這一時期加入進來,負責產品和業務開發。七年后,Palihapitiya成為Facebook的高管,同時身兼金州勇士隊的老板身份。紐約時報稱他是“非常規風投專家”。

      “第一天走進辦公室,看到一塊篷布赫然立在中央?!盤alihapitiya回憶自己入職時的情景。他形容Nollsoft的工作場所像一個改裝過的血汗工廠,讓人對里面發生什么心生好奇。

      Palihapitiya是祖上來自斯里蘭卡的加拿大人,電氣工程專業畢業,此前曾在金融公司工作一年,對工作感到無聊后,他決心跳槽到看起來很有趣的科技界。他向Nullsoft、eBay、谷歌多家公司投了簡歷,最后只有Nullsoft接收了他。

      一番招兵買馬之后,弗蘭克爾、Lord、Steve Gedikian(現為蘋果公司的高級經理)以及Ian Rogers(現為Topspin的首席執行官)等一行人組成了Nullsoft的新管理團隊。盡管缺乏正式的商業培訓,這些人還是成功地使Winamp業績再攀新高。

      Nullsoft與Spinner的摩擦不止一層篷布那么簡單。AOL認為,雖然Nullsoft擁有更多用戶,但Spinner是更成熟的公司,有更為正統的領導層。于是,Nullsoft被置于Spinner管理之下。

      后來的事并不愉快。Nullsoft認為Spinner在預算分配上有偏袒。當時Spinner有將近60人,而Nullsoft這邊只有4人,寡不敵眾。沒有領導權,用戶數量再多也無濟于事。



      (AOL素有產品殺手的壞名聲,Nullsoft和Spinner被收購后的發展乏善可陳。Nullsoft被賤賣,經營不善的Spinner在2013年被AOL關閉。)

      差點成為今日的Spotify

      就在Nullsoft為屈居于Spinner之下而憤懣時,又收到另一個不幸的消息:AOL將重點放在傳統互聯網接入這棵搖錢樹上,其他收購來的業務只能屈居次席。

      AOL在2000年6月30號提交給SEC的年報顯示,互聯網接入業務擁有2320萬用戶,稍遜于Nullsoft的2500萬用戶數量。不過兩者在變現能力上有云泥之別,AOL自然要重點發展前者。

      Winamp錯過了變革音樂產業的機遇,AOL難辭其咎。2000年,看準市場動態的Palihapitiya和McIntyre擬定了一份音樂訂閱服務計劃,但該計劃直到2003年才獲得批準,這時距離市場先行者Rhapsody推出音樂訂閱服務已晚了兩年之久。

      McIntyre指出AOL之所以沒有重視音樂服務,是因為太過固執于自己的付費系統,這個付費系統與其網絡接入服務是一體的。但如果在音樂服務上仍使用舊付費系統,就好比雅虎要求Flikr用戶必須用雅虎郵箱登錄一樣愚蠢。

      這又帶出了Winamp的另一個大問題:Winamp特立獨行的文化無法與AOL共存,Winamp用戶主體是一幫音樂發燒友、極客和那些對MP3音質要求極高的人,這些群體對AOL這樣的大公司普遍不抱好感。

      如果不是AOL強制Winamp安裝網景瀏覽器或其他AOL套餐,Winamp本會擁有更多用戶。

      AOL本可以成為今天的Spotify、Pandora。2000年前后AOL坐擁最好的渠道和軟件資源:有最好的播放軟件Winamp,有內容庫,還有廣播服務,該有的都有——除了一款像iPod那樣的硬件——然而最終還是錯過了數字音樂革命。

      AOL只想著如何將Winamp的海量用戶變成自己網絡接入服務的客戶。除了網絡接入業務,其他變現策略都被邊緣化。結果幾年之后,網絡接入和Winamp雙雙停滯不前。

      McIntyre的總結直截了當:“在2002年到2007年之間,AOL只知道Winamp是一筆有價值的資產,但對怎么使用它卻一無所知?!?/p>

      錯失時機,iPod與iTunes出現了

      市場并沒有留給AOL太多遲疑的時間。2001年底,iPod上市。喬布斯在發布會上驕傲地宣言與弗蘭克爾當初那句話如出一轍:“……盡管市面上已有很多MP3播放器,但那些都太爛了?!钡?003年,蘋果已經銷售了100萬臺iPod,并配套推出iTunes音樂商店。



      (喬布斯和蘋果的精明之處在于,雖然并非最先進入市場的公司,卻總是把軟硬件整合做到做好的那一個。)

      “蘋果主宰了市場。AOL將2600萬待開發的用戶拱手讓人。蘋果明白數字音樂是更有利的消費方式,他們構筑了這扇門,我們沒有走對路?!币晃籛inamp前員工說到。

      其他雇員也同意這種看法,將Winamp增長下降歸咎于AOL的整合不利。

      “AOL比我之前見過的任何一家公司都更習慣否定進步。這些官僚們把每一個決策視為政治決策。真正好的想法無法實現?!盤alihapitiya說道。

      AOL在2003年后知后覺地推出MusicNet,但為時已晚。無數業內人士感嘆,如果Winamp和Spinner能更好協作,如果AOL早點拍板,數字音樂的歷史可能會是另一番模樣。

      “執行力至關重要?!盤alihapitiya總結道?!拔艺J為大多數收購中最大的問題是:買方總試圖對被收購方施加過多的控制,最終讓年輕公司窒息而死。其中有些并非惡意,但絕大多數收購都落得這個結果。Nullsoft和AOL的例子也是如此。如果你在收購之后讓它(Nullsoft)作為獨立單位運營,也許它能做更多更好?!?/p>

      與此同時,Winamp本身品質也出現波動。原先的Winamp因其輕量、快速而深得人心,后來Nullsoft人手充足了,軟件也變得臃腫起來。2002年Winamp 3.0發布后,許多老用戶寧愿使用老版。2003年,iPod和iTunes如日中天之際,Winamp正陷入沉淪不能自拔。

      決裂

      Winamp和Gnutella的創造者弗蘭克爾并沒有江郎才盡,他仍有很多絕妙的點子,但可惜他的創意得到的只是AOL的憤怒。

      作為一個創新的互聯網文件共享工具,Gnutella成為網民用來傳播盜版音樂的途徑,美國唱片工業協會威脅要將Gnutella的用戶告上法庭。對大公司制度感到不耐煩的弗蘭克爾試圖讓Nullsoft和自己能夠免受約束,事實上此時弗蘭克爾已然從當初的青年才俊變成AOL眼中的破壞分子。除了在2000年搞出了一個惹怒四方的Gnutella,弗蘭克爾還編寫了一個專門攔截AOL廣告的小程序。簡直是吃人家的飯,還要砸人家的鍋。

      “作為一家公司,AOL不應該坐吃老本,只想著如何防止客戶流失?!备ヌm克爾在2004年接受滾石雜志采訪時直言不諱?!拔乙彩枪镜墓蓶|,我希望他們不斷創新。我希望他們做對世界和社會有益的事?!?/p>

      弗蘭克爾繼續我行我素。2003年5月,他在Nullsoft被收購四周年之際發布Waste,一款加密的文件共享和聊天網絡。面對這一“挑釁性創新”,不出所料,AOL在24小時之內叫停了該業務。

      公司堅持在Winamp安裝過程中顯示AOL標志,弗蘭克爾火冒三丈:“我們的用戶不想用AOL,他們覺得AOL糟透了?!彪p方相看兩厭,關系壞到不可修復的地步。

      弗蘭克爾同意待到Winamp 5發布。Winamp 5在2003年12月發布,弗蘭克爾在一個月之后辭職。隨后的一年里,AOL徹底關掉了Nullsoft,余下的職員搬到杜勒斯總部上班。事件發生后,《Slate》雜志感嘆最后一個“特立獨行公司”的消失。



      (2012年,負責維護Winamp的員工所剩無幾。)

      為Winamp續命

      創始人離職,公司遭解散,Winamp卻沒有立即死亡,只是在隨后的三年時間里沒有推出新版本。

      原AOL高級技術經理Ben London在2004年接過Winamp的攤子。他承認,AOL不斷改變的策略拖慢了軟件的發展。

      “沒有對長線投資的耐心。我們剛制定了一個6個月的路線規劃,突然就被重組進另一個部門,新的領導要求我們關注別的地方?!?/p>

      但Winamp活了下來。2007年Winamp發布十周年紀念版,用戶數量在后弗蘭克爾時代再創新高,活躍用戶達到9000萬。

      通過對用戶來源進行分析,Winamp團隊發現一個令他們意想不到的事實:美國本土用戶數量下降到可以忽略不計的水平,但國際市場卻是凱歌高奏。Winamp新收獲了500萬土耳其用戶和200萬巴西用戶。

      熬過低谷的Winamp嘗試東山再起。團隊試圖為Winamp提出新的商業計劃,想知道是否可以提供下載服務、流媒體服務又或者僅僅是在安裝的時候賣廣告。

      Winamp團隊在用戶界面和編解碼器方面進行更新,使Winamp更符合新興群體的使用習慣。他們用網站流量變現,更重要的是提供了多語言支持。

      簡言之,2012年的Winamp開始做AOL早就該干的事。

      廉價變賣,音訊全無



      (一代傳奇謝幕)

      如今所有初創成員都已離開,Winamp與弗蘭克爾也不再有聯系。Winamp的用戶基數停滯不前,而Spotify、Pandora和iTunes卻不斷增長,蘋果公司更是在2015年推出了流媒體版本的Apple Music。

      Geno Yoham自2008年以來擔任Winamp項目的總經理,他在2012年表示Winamp仍有品牌價值,想繼續做出色的媒體播放器,尤其專注在iTunes尚未深耕的新興市場。

      曾經的Spinner高管、后來的風險投資家Josh Felser曾試圖從AOL手中買下Winamp,他看好軟件背后的創意社區,相信其中仍有利可圖。后來有傳聞稱微軟有意收購Winamp,最終不了了之。

      本來計劃在2013年12月份關閉服務的Winamp最終活了下來。2014年1月,AOL宣布將Winamp連同SHOUTcast以500萬到1000萬美元之間的價格賣給比利時在線電臺公司Radionomy。這筆交易讓不少死忠粉重燃期待,但2014年至今,人們很少再聽到有關Winamp的消息了。


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